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なめとこ山の熊

 なめとこ山の熊のことならおもしろい。なめとこ山は大きな山だ。 淵沢川はなめとこ山から出て来る。なめとこ山は一年のうち大てい の日はつめたい霧か雲かを吸ったり吐いたりしてゐる。まはりもみ んな青黒いなまこや海坊主のやうな山だ。山のなかごろに大きな洞 穴ががらんとあいてゐる。そこから淵沢川がいきなり三百尺ぐらい の滝になってひのきやいたやのしげみの中をごうと落ちて来る。

 中山街道はこのごろは誰も歩かないから蕗やいたどりがいっぱい に生へたり牛が遁げて登らないやうに柵をみちにたてたりしてゐる けれどもそこをがさがさ三里ばかり行くと向ふの方で風が山の頂を 通ってゐるやうな音がする。気をつけてそっちを見ると何だかわけ のわからない白い細長いものが山をうごいて落ちてけむりを立てゝ ゐるのがわかる。それがなめとこ山の大空滝だ。そして昔はそのへ んには熊がごちゃごちゃ居たさうだ。ほんたうはなめとこ山も熊の 胆も私は自分で見たのではない。人から聞いたり考へたりしたこと ばかりだ。間ちがってゐるかも知れないけれども私はさう思ふのだ。 とにかくなめとこ山の熊の胆は名高いものになってゐる。

 腹の痛いのにも利けば傷もなおる。鉛の湯の入口になめとこ山の 熊の胆ありといふ昔からの看板もかかってゐる。だからもう熊はな めとこ山で赤い舌をべろべろ吐いて谷をわたったり熊の子供らがす まふをとっておしまひぽかぽか撲りあったりしてゐることはたしか だ。熊捕りの名人の淵沢小十郎がそれを片っぱしから捕ったのだ。

 淵沢小十郎はすがめの赭黒いごりごりしたおやじで胴は小さな臼 ぐらゐはあったし掌は北島の毘沙門さんの病気をなほすための手形 ぐらゐ大きく厚かった。小十郎は夏なら菩堤樹マダの皮でこさ えたけらを着てはむばきをはき生蕃の使ふやうな山刀とポルトガル 伝来といふやうな大きな重い鉄砲をもってたくましい黄いろな犬を つれてなめとこ山からしどけ沢から三つ又からサッカイの山からマ ミ穴森から白沢からまるで縦横にあるいた。木がいっぱい生えてゐ るから谷を溯ってゐるとまるで青黒いトンネルの中を行くやうで時 にはぱっと緑と黄金いろに明るくなることもあればそこら中が花が 咲いたやうに日光が落ちてゐることもある。そこを小十郎が、まる で自分の座敷の中を歩いてゐるといふ風でゆっくりのっしのっしと やって行く。犬はさきに立って崖を横這ひに走ったりざぶんと水に かけ込んだり淵ののろのろした気味の悪いとこをもう一生けん命に 泳いでやっと向ふの岩にのぼるとからだをぶるぶるっとして毛をた てゝ水をふるひ落しそれから鼻をしかめて主人の来るのを待ってゐ る。小十郎は膝から上にまるで屏風のやうな白い波をたてながらコ ムパスのやうに足を抜き差しして口を少し曲げながらやって来る。 そこであんまり一ぺんに云ってしまって悪いけれどもなめとこ山あ たりの熊は小十郎をすきなのだ。その証拠には熊どもは小十郎がぼ ちゃぼちゃ谷をこいだり谷の岸の細い平らないっぱいにあざみなど の生えてゐるとこを通るときはだまって高いところから見送ってゐ るのだ。木の上から両手で枝にとりついたり崖の上で膝をかゝえて 座ったりしておもしろさうに小十郎を見送ってゐるのだ。まったく 熊どもは小十郎の犬さへすきなやうだった。けれどもいくら熊ども だってすっかり小十郎とぶっつかって犬がまるで火のついたまりの やうになって飛びつき小十郎が眼をまるで変に光らして鉄砲をこっ ちへ構へることはあんまりすきではなかった。そのときは大ていの 熊は迷惑さうに手をふってそんなことをされるのを断はった。けれ ども熊もいろいろだから気の烈しいやつならごうごう咆えて立ちあ がって、犬などはまるで踏みつぶしさうにしながら小十郎の方へ両 手を出してかかって行く。小十郎はぴったり落ち着いて樹をたてに して立ちながら熊の月の輪をめがけてズドンとやるのだった。する と森までががあっと叫んで熊はどたっと倒れ赤黒い血をどくどく吐 き鼻をくんくん鳴らして死んでしまふのだった。小十郎は鉄砲を木 へたてかけて注意深くそばへ寄って来て斯う云ふのだった。「熊。 おれはてまへを憎くて殺したのでねえんだぞ。おれも商売ならてめ へも射たなけぁならねえ。ほかの罪のねえ仕事していんだが畑はな し木はお上のものにきまったし里へ出ても誰も相手にしねえ。仕方 なしに猟師なんぞしるんだ。てめえも熊に生れたが因果ならおれも こんな商売が因果だ。やい。この次には熊なんぞに生れなよ。」

 そのときは犬もすっかりしょげかへって眼を細くして座ってゐた。

 何せこの犬ばかりは小十郎が四十の夏うち中みんな赤痢にかゝっ てたうたう小十郎の息子とその妻も死んだ中にぴんぴんして生きて ゐたのだ。

 それから小十郎はふところからとぎすまされた小刀を出して熊の 顎のとこから胸から腹へかけて皮をすうっと裂いて行くのだった。 それからあとの景色は僕は大きらいだ。けれどもとにかくおしまひ 小十郎がまっ赤な熊の胆をせなかの木のひつに入れて血で毛がぼと ぼと房になった毛皮を谷であらってくるくるまるめせなかにしょっ て自分もぐんなりした風で谷を下って行くことだけはたしかなのだ。

 小十郎はもう熊のことばだってわかるやうな気がした。ある年の 春はやく山の木がまだ一本も青くならないころ小十郎は犬を連れて 白沢をずうっとのぼった。夕方になって小十郎はばっかぃ沢へこえ る峯になった処へ去年の夏こさえた笹小屋へ泊らうと思ってそこへ のぼって行った。そしたらどう云ふ加減か小十郎の柄にもなく登り 口をまちがってしまった。

 なんべんも谷へ降りてまた登り直して犬もへとへとにつかれ小十 郎も口を横にまげて息をしながら半分くづれかかった去年の小屋を 見つけた。小十郎がすぐ下に湧水のあったのを思ひ出して少し山を 降りかけたら愕いたことは母親とやっと一歳になるかならないやう な子熊と二疋丁度人が額に手をあてゝ遠くを眺めるといった風に淡 い六日の月光の中を向ふの谷をしげしげ見つめてゐるのにあった。 小十郎はまるでその二疋の熊のからだから後光が射すやうに思へて まるで釘付けになったやうに立ちどまってそっちを見つめてゐた。 すると小熊が甘へるやうに云ったのだ。「どうしても雪だよ、おっ かさん谷のこっち側だけ白くなってゐるんだもの。どうしても雪だ よ。おっかさん。」すると母親の熊はまだしげしげ見つめてゐたが やっと云った。「雪でないよ、あすこへだけ降る筈がないんだもの。」 子熊はまた云った。「だから溶けないで残ったのでせう。」「いゝ え、おっかさんはあざみの芽を見に昨日あすこを通ったばかりです。」 小十郎もぢっとそっちを見た。

 月の光が青じろく山の斜面を滑ってゐた。そこが丁度銀の鎧のや うに光ってゐるのだった。しばらくたって子熊が云った。「雪でな けぁ霜だねえ。きっとさうだ。」ほんたうに今夜は霜が降るぞ、お 月さまの近くでコキエもあんなに青くふるえてゐるし第一お 月さまのいろだってまるで氷のやうだ、小十郎がひとりで思った。 「おかあさまはわかったよ、あれねえ、ひきざくらの花。」「なぁ んだ、ひきざくらの花だい。僕知ってるよ。」「いゝえ、お前まだ 見たことありません。」「知ってるよ、僕この前とって来たもの。」 「いゝえ、あれひきざくらでありません、お前とって来たのきささ げの花でせう。」「さうだらうか。」子熊はとぼけたやうに答へま した。小十郎はなぜかもう胸がいっぱいになってもう一ぺん向ふの 谷の白い雪のやうな花と余念なく月光をあびて立ってゐる母子の熊 をちらっと見てそれから音をたてないやうにこっそりこっそり戻り はじめた。風があっちへ行くな行くなと思ひながらそろそろと小十 郎は後退りした。くろもじの木の匂が月のあかりといっしょにすう っとさした。

 

 ところがこの豪儀な小十郎がまちへ熊の皮と胆を売りに行くとき のみぢめさと行ったら全く気の毒だった。

 町の中ほどに大きな荒物屋があって笊だの砂糖だの砥石だの金天 狗やカメレオン印の煙草だのそれから硝子の蠅とりまでならべてゐ たのだ。小十郎が山のやうに毛皮をしょってそこのしきゐを一足ま たぐと店では又来たかといふやうにうすわらってゐるのだった。店 の次の間に大きな唐金の火鉢を出して主人がどっかり座ってゐた。

「旦那さん、先ころはどうもありがたうごあんした。」

 あの山では主のやうな小十郎は毛皮の荷物を横におろして叮ねい に敷板に手をついて云ふのだった。

「はあ、どうも、今日は何のご用です。」

「熊の皮また少し持って来たます。」

「熊の皮か。この前のもまだあのまゝしまってあるし今日ぁまんつ いゝます。」

「旦那さん、さう云はなぃでどうか買って呉んなさぃ。安くてもい ゝます。」

「なんぼ安くても要らなぃます。」主人は落ち着きはらってきせる をたんたんとてのひらへたゝくのだ、あの豪気な山の中の主の小十 郎は斯う云はれるたびにもうまるで心配さうに顔をしかめた。何せ 小十郎のとこでは山には栗があったしうしろのまるで少しの畑から は稗がとれるのではあったが米などは少しもできず味噌もなかった から九十になるとしよりと子供ばかりの七人家内にもって行く米は ごくわずかづゝでも要ったのだ。

 里の方のものなら麻もつくったけれども、小十郎のとこではわづ か藤つるで編む入れ物の外に布にするやうなものはなんにも出来な かったのだ。小十郎はしばらくたってからまるでしわがれたやうな 声で云ったもんだ。

「旦那さん、お願だます。どうが何ぼでもいゝはんて買って呉なぃ。」 小十郎はさう云ひながら改めておじぎさへしたもんだ。

 主人はだまってしばらくけむりを吐いてから顔の少しでにかにか 笑ふのをそっとかくして云ったもんだ。

「いゝます。置いでお出れ。ぢゃ、平助、小十郎さんさ二円あげろ ぢゃ。」店の平助が大きな銀貨を四枚小十郎の前へ座って出した。 小十郎はそれを押しいたゞくやうにしてにかにかしながら受け取っ た。それから主人はこんどはだんだん機嫌がよくなる。「ぢゃ、お きの、小十郎さんさ一杯あげろ。」小十郎はこのころはもううれし くてわくわくしてゐる。主人はゆっくりいろいろ談す。小十郎はか しこまって山のもやうや何か申しあげてゐる。間もなく台所の方か らお膳できたと知らせる。小十郎は半分辞退するけれども結局台所 のとこへ引っぱられてってまた叮寧な挨拶をしてゐる。

 間もなく塩引の鮭の刺身やいかの切り込みなどと酒が一本黒い小 さな膳にのって来る。

 小十郎はちゃんとかしこまってそこへ腰掛けていかの切り込みを 手の甲にのせてべろりとなめたりうやうやしく黄いろな酒を小さな 猪口についだりしてゐる。いくら物価の安いときだって熊の毛皮二 枚で二円はあんまり安いと誰でも思ふ。実に安いしあんまり安いこ とは小十郎でも知ってゐる。けれどもどうして小十郎はそんな町の 荒物屋なんかへでなしにほかの人へどしどし売れないか。それはな ぜか大ていの人にはわからない。けれども日本では狐けんといふも のもあって狐は猟師に負け猟師は旦那に負けるときまってゐる。こ ゝでは熊は小十郎にやられ小十郎が旦那にやられる。旦那は町のみ んなの中にゐるからなかなか熊に食はれない。けれどもこんないや なずるいやつらは世界がだんだん進歩するとひとりで消えてなくな って行く。僕はしばらくの間でもあんな立派な小十郎が二度とつら も見たくないやうないやなやつにうまくやられることを書いたのが 実にしゃくにさわってたまらない。

 

 こんな風だったから小十郎は熊どもは殺してはゐても決してそれ を憎んではゐなかったのだ。ところがある年の夏こんなやうなおか しなことが起ったのだ。

 小十郎が谷をばちゃばちゃ渉って一つの岩にのぼったらいきなり すぐ前の木に大きな熊が猫のやうにせなかを円くしてよぢ登ってゐ るのを見た。小十郎はすぐ鉄砲をつきつけた。犬はもう大悦びで木 の下に行って木のまはりを烈しく馳せめぐった。

 すると樹の上の熊はしばらくの間おりて小十郎に飛びかゝらうか そのまゝ射たれてやらうか思案してゐるらしかったがいきなり両手 を樹からはなしてどたりと落ちて来たのだ。小十郎は油断なく銃を 構へて打つばかりにして近寄って行ったら熊は両手をあげて叫んだ。

「おまえは何がほしくておれを殺すんだ。」

「あゝ、おれはお前の毛皮と、胆のほかにはなんにもいらない。そ れも町へ持って行ってひどく高く売れると云ふのではないしほんた うに気の毒だけれどもやっぱり仕方ない。けれどもお前に今ごろそ んなことを云はれるともうおれなどは何か栗かしだのみでも食って ゐてそれで死ぬならおれも死んでもいゝやうな気がするよ。」「も う二年ばかり待って呉れ、おれも死ぬのはもうかまはないやうなも んだけれども少しし残した仕事もあるしたゞ二年だけ待ってくれ。 二年目にはおれもおまえの家の前でちゃんと死んでゐてやるから。 毛皮も胃袋もやってしまふから。」小十郎は変な気がしてぢっと考 へて立ってしまひました。熊はそのひまに足うらを全体地面につけ てごくゆっくりと歩き出した。小十郎はやっぱりぼんやり立ってゐ た。熊はもう小十郎がいきなりうしろから鉄砲を射ったり決してし ないことがよくわかってるといふ風でうしろも見ないでゆっくりゆ っくり歩いて行った。そしてその広い赤黒いせなかが木の枝の間か ら落ちた日光にちらっと光ったとき小十郎は、う うとせつなさう にうなって谷をわたって帰りはじめた。それから丁度二年目だった がある朝小十郎があんまり風が烈しくて木もかきねも倒れたらうと 思って外へ出たらひのきのかきねはいつものやうにかはりなくその 下のところに始終見たことのある赤黒いものが横になってゐるので した。丁度二年目だしあの熊がやって来るかと少し心配するやうに してゐたときでしたから小十郎はどきっとしてしまひました。そば に寄って見ましたらちゃんとあのこの前の熊が口からいっぱいに血 を吐いて倒れてゐた。小十郎は思はず拝むやうにした。

 

 一月のある日のことだった。小十郎は朝うちを出るときいままで 云ったことのないことを云った。「婆さま、おれも年老ったでばな、 今朝まづ生れで始めで水へ入るのんたよな気するぢゃ。」 すると縁側の日なたで糸を紡いでゐた九十になる小十郎の母はその 見えないやうな眼をあげてちょっと小十郎を見て何か笑ふか泣くか するやうな顔つきをした。小十郎はわらじを結えてうんとこさと立 ちあがって出かけた。小供らはかはるがはる廐の前から顔を出して 「爺さん、早ぐお出や。」と云って笑った。小十郎はまっ青なつる つるした空を見あげてそれから孫たちの方を向いて「行って来るぢ ゃぃ。」と云った。

 小十郎はまっ白な堅雪の上を白沢の方へのぼって行った。

 犬はもう息をはあはあし赤い舌を出しながら走ってはとまり走っ てはとまりして行った。間もなく小十郎の影は丘の向ふへ沈んで見 えなくなってしまひ子供らは稗の藁でふぢつきをして遊んだ。

 

 小十郎は白沢の岸を溯って行った。水はまっ青に淵になったり硝 子板をしいたやうに凍ったりつらゝが何本も何本もじゅずのやうに なってかかったりそして両岸からは赤と黄いろのまゆみの実が花が 咲いたやうにのぞいたりした。小十郎は自分と犬との影法師がちら ちら光り樺の幹の影といっしょに雪にかっきり藍いろの影になって うごくのを見ながら溯って行った。

 白沢から峯を一つ越えたとこに一疋の大きなやつが棲んでゐたの を夏のうちにたづねて置いたのだ。

 小十郎は谷に入って来る小さな支流を五つ越えて何べんも何べん も右から左左から右へ水をわたって溯って行った。そこに小さな滝 があった。小十郎はその滝のすぐ下から長根の方へかけてのぼりは じめた。雪はあんまりまばゆくて燃えてゐるくらゐ小十郎は眼がす っかり紫の眼鏡をかけたやうな気がして登って行った。犬はやっぱ りそんな崖でも負けないといふ様にたびたび滑りさうになりながら 雪にかぢりついて登ったのだ。やっと崖を登りきったらそこはまば らに栗の木の生えたごくゆるい斜面の平らで雪はまるで寒水石とい ふ風にギラギラ光ってゐたしまはりをずうっと高い雪のみねがにょ きにょきつったってゐた。小十郎がその頂上でやすんでゐたときだ いきなり犬が火のついたやうに咆え出した。小十郎がびっくりして うしろを見たらあの夏に眼をつけて置いた大きな熊が両足で立って こっちへかかって来たのだ。

 小十郎は落ちついて足をふんばって鉄砲を構へた。熊は棒のやう な両手をびっこにあげてまっすぐに走って来た。さすがの小十郎も ちょっと顔いろを変へた。

 ぴしゃといふやうに鉄砲の音が小十郎に聞えた。ところが熊は少 しも倒れないで嵐のやうに黒くゆらいでやって来たやうだった。犬 がその足もとに噛み付いた。と思ふと小十郎はがあんと頭が鳴って まはりがいちめんまっ青になった。それから遠くで斯う云ふことば を聞いた。「おゝ小十郎おまへを殺すつもりはなかった。」もうお れは死んだと小十郎は思った。そしてちらちらちらちら青い星のや うな光がそこらいちめんに見えた。

「これが死んだしるしだ。死ぬとき見る火だ。熊ども、ゆるせよ。」 と小十郎は思った。それからあとの小十郎の心持はもう私にはわか らない。

 とにかくそれから三日目の晩だった。まるで氷の玉のやうな月が そらにかかってゐた。雪は青白く明るく水は燐光をあげた。すばる や参の星が緑や橙にちらちらして呼吸をするやうに見えた。

 その栗の木と白い雪の峯々にかこまれた山の上の平らに黒い大き なものがたくさん環になって集って各々黒い影を置き回々教徒の祈 るときのやうにじっと雪にひれふしたまゝいつまでもいつまでも動 かなかった。そしてその雪と月のあかりで見るといちばん高いとこ に小十郎の死骸が半分座ったやうになって置かれてゐた。

 思ひなしかその死んで凍えてしまった小十郎の顔はまるで生きて るときのやうに冴え冴えして何か笑ってゐるやうにさへ見えたのだ。 ほんたうにそれらの大きな黒いものは参の星が天のまん中に来ても もっと西へ傾いてもぢっと化石したやうにうごかなかった。