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毒もみのすきな署長さん

 四つのつめたい谷川が、カラコン山の氷河から出て、ごうごう白 い泡をはいて、プハラの国にはいるのでした。四つの川はプハラの 町で集って一つの大きなしづかな川になりました。その川はふだん は水もすきとほり、淵には雲や樹の影もうつるのでしたが、一ぺん 洪水になると、幅十町もある楊の生えた広い河原が、恐ろしく咆え る水で、いっぱいになってしまったのです。けれども水が退きます と、もとのきれいな、白い河原があらはれました。その河原のとこ ろどころには、蘆やがまなどの岸に生えた、ほそ長い沼のやうなも のがありました。

 それは昔の川の流れたあとで、洪水のたびにいくらか形も変るの でしたが、すっかり無くなるといふこともありませんでした。その 中には魚がたくさん居りました。殊にどぜうとなまづがたくさん居 りました。けれどもプハラのひとたちは、どぜうやなまづは、みん なばかにして食べませんでしたから、それはいよいよ増えました。

 なまづのつぎに多いのはやっぱり鯉と鮒でした。それからはやも 居りました。ある年などは、そこに恐ろしい大きなてふざめが、海 から遁げて入って来たといふ、評判などもありました。けれども大 人や賢い子供らは、みんな本当にしないで、笑ってゐました。第一 それを云ひだしたのは、剃刀を二梃しかもってゐない、下手な床屋 のリチキで、すこしもあてにならないのでした。けれどもあんまり 小さい子供らは、毎日てふざめを見やうとして、そこへ出かけて行 きました。いくらまじめに眺めてゐても、そんな巨きなてふざめは、 泳ぎも浮びもしませんでしたから、しまひには、リチキは大へん軽 べつされました。

 さてこの国の第一条の
「火薬を使って鳥をとってはなりません、
 毒もみをして魚をとってはなりません。」
といふその毒もみといふのは、何かと云ひますと床屋のリチキはか う云ふ風に教えます。

 山椒の皮を春の午の日の暗夜にいて土用を二回かけて乾 かしうすでよくつく、その目方一貫匁を天気のいゝ日にもみぢの木 を焼いてこしらえた木灰七百匁とまぜる それを袋に入れて水の中 へ手でもみ出すことです。

 さうすると、魚はみんな毒をのんで、口をあぶあぶやりながら、 白い腹を上にして浮びあがるのです。そんなふうにして、水の中で 死ぬことは、この国の語ではエップカップと云ひました。これはず いぶんいゝ語です。

 とにかくこの毒もみをするものを押へることは警察のいちばん大 事な仕事でした。

 ある夏、この町の警察へ、新らしい署長さんが来ました。

 この人は、どこか河獺に似てゐました。赤ひげがぴんとはねて、 歯はみんな銀の入歯でした。署長さんは立派な金モールのついた、 長い赤いマントを着て、毎日ていねいに町をみまはりました。

 驢馬が頭を下げてると荷物があんまり重過ぎないかと驢馬追ひに たづねましたし家の中で赤ん坊があんまり泣いてゐると疱瘡の呪ひ を早くしないといけないとお母さんに教へました。

 ところがそのころどうも規則の第一条を用ひないものができてき ました。あの河原のあちこちの大きな水たまりからいっかう魚が釣 れなくなって時々は死んで腐ったものも浮いてゐました。また春の 午の日の夜の間に町の中にたくさんある山椒の木がたびたびつるり と皮を剥かれて居りました。けれども署長さんも巡査もそんなこと があるかなあといふふうでした。

 ところがある朝手習の先生のうちの前の草原で二人の子供がみん なに囲まれて交る交る話してゐました。

「署長さんにうんと叱られたぞ」

「署長さんに叱られたかい。」少し大きなこどもがききました。

「叱られたよ。署長さんの居るのを知らないで石をなげたんだよ。 するとあの沼の岸に署長さんが誰か三四人とかくれて毒もみをする ものを押へやうとしてゐたんだ。」

「何と云って叱られた。」

「誰だ。石を投げるものは。おれたちは第一条の犯人を押へやうと 思って一日こゝに居るんだぞ。早く黙って帰れ。って云った。」

「ぢゃきっと間もなくつかまるねえ。」

 ところがそれから半年ばかりたちますとまたこどもらが大さわぎ です。

「そいつはもうたしかなんだよ。僕の証拠といふのはね、ゆふべお 月さまの出るころ、署長さんが黒い衣だけ着て、頭巾をかぶってね、 変な人と話してたんだよ。ね、そら、あの鉄砲打ちの小さな変な人 ね、そしてね、『おい、こんどはも少しよく、粉にして来なくちゃ いかんぞ。』なんて云ってるだらう。それから鉄砲打ちが何か云っ たら、『なんだ、柏の木の皮もまぜて置いた癖に、一俵二テール だなんて、あんまり無法なことを云ふな。』なんて云ってるだ らう。きっと山椒の皮の粉のことだよ。」

 するとも一人が叫びました。

「あっ、さうだ。あのね、署長さんがね、僕のうちから、灰を二俵 買ったよ。僕、持って行ったんだ。ね、そら、山椒の粉へまぜるの だらう。」

「さうだ。さうだ。きっとさうだ。」みんなは手を叩いたり、こぶ しを握ったりしました。

 床屋のリチキは、商売がはやらないで、ひまなもんですから、あ とでこの話をきいて、すぐ勘定しました。

     毒もみ収支計算
 費用の部
   一、金 二両 山椒皮 一俵
   一、金 三十銭〔メース〕 灰 一俵
      計  二両三十銭也

 収入の部
   一、金 十三両 鰻 十三斤
   一、金 十両  その他見積り
      計  二十三両也

 差引勘定
   二十両七十銭  署長利益

 あんまりこんな話がさかんになって、たうたう小さな子供らまで は、巡査を見ると、わざと遠くへ遁げて行って、

「毒もみ巡査、
 なまづはよこせ。」

なんて、力いっぱいからだまで曲げて叫んだりするもんですから、 これではとてもいかんといふので、プハラの町長さんも仕方なく、 家来を六人連れて警察に行って、署長さんに会ひました。

 二人が一諸に応接室の椅子にこしかけたとき、署長さんの黄金い ろの眼は、どこかずうっと遠くの方を見てゐました。

「署長さん、ご存じでせうか、近頃、林野取締法の第一条をやぶる ものが大変あるさうですが、どうしたのでせう。」

「はあ、そんなことがありますかな。」

「どうもあるさうですよ。わたしの家の山椒の皮もはがれましたし、 それに魚が、たびたび死んでうかびあがるといふではありませんか。」

 すると署長さんが何だか変にわらひました。けれどもそれも気の せいかしらと、町長さんは思ひました。

「はあ、そんな評判がありますかな。」

「ありますとも。どうもそしてその、子供らが、あなたのしわざだ と云ひますが、困ったもんですな。」

 署長さんは椅子から飛びあがりました。

「そいつは大へんだ。僕の名誉にも関係します。早速犯人をつかま へます。」

「何かおてがかりがありますか。」

「さあ、さうさう、ありますとも。ちゃんと証拠があがってゐます。」

「もうおわかりですか。」

「よくわかってます。実は毒もみは私ですがね。」

 署長さんは町長さんの前へ顔をつき出してこの顔を見ろといふや うにしました。

 町長さんも愕きました。

「あなた? やっぱりさうでしたか。」

「さうです。」

「そんならもうたしかですね。」

「たしかですとも。」

 署長さんは落ち着いて、卓子の上の鐘を一つカーンと叩いて、赤 ひげのもぢゃもぢゃ生えた、第一等の探偵を呼びました。

 さて署長さんは縄られて、裁判にかゝり死刑といふことにきまり ました。

 いよいよ巨きな曲った刀で、首を落されるとき、署長さんは笑っ て云ひました。

「あゝ、面白かった。おれはもう、毒もみのことときたら、全く夢 中なんだ。いよいよこんどは、地獄で毒もみをやるかな。」

 みんなはすっかり感服しました。