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林の底

「わたしらの先祖やなんか、
 鳥がはじめて、天から降って来たときは、
 どいつもこいつも、みないちやうに白でした。」

「黄金の鎌」が西のそらにかゝって、風もないしづかな晩に、一ぴ きのとしよりの梟が、林の中の低い松の枝から、斯う私に話しかけ ました。

 ところが私は梟などを、あんまり信用しませんでした。ちょっと 見ると梟は、いつでも頬をふくらせて、滅多にしゃべらず、たまた ま云へば声もどっしりしてますし、眼も話す間ははっきり大きく開 いてゐます、又木の陰の青ぐろいとこなどで、尤もらしく肥った首 をまげたりなんかするとこは、いかにもこゝろもまっすぐらしく、 誰も一ぺんは欺されさうです。私はけれども仲々信用しませんでし た。しかし又そんな用のない晩に、銀いろの月光を吸ひながら、そ んな大きな梟が、どんなことを云ひ出すか、事によるといまの話の もやうでは名高いとんびの染屋のことを私に聞かせやうとしてゐる らしいのでした、そんなはなしをよく辻褄のあふやうに、ぼろを出 さないやうに云へるかどうか、ゆっくり聴いてみることも、決して 悪くはないと思ひましたから、私はなるべくまぢめな顔で云ひまし た。

「ふん。鳥が天から降ってきたのかい。
 そのときはみんな、足をちゞめて降って来たらうね。そしてみな いちやうに白かったのかい。どうしてそんならいまのやうに、三毛 だの赤だの煤けたのだの、斯ういろいろになったんだい。」

 梟ははじめ私が返事をしだしたとき、こいつはうまく思ふ壺には まったぞといふやうに、眼をすばやくぱちっとしましたが、私が三 毛と云ひましたら、俄かに機嫌を悪くしました。

「そいつは無理でさ。三毛といふのは猫の方です。鳥に三毛なんて ありません。」

 私もすっかり向ふが思う壺にはまったとよろこびました。

「そんなら鳥の中には猫が居なかったかね。」

 すると梟が、少しきまり悪さうにもぢもぢしました。この時だと 私は思ったのです。

「どうも私は鳥の中に、猫がはいってゐるやうに聴いたよ。たしか 夜鷹もさう云ったし、烏も云ってゐたやうだよ。」

 梟はにが笑ひをしてごまかさうとしました。

「仲々ご交際が広うごわすな。」

 私はごまかさせませんでした。

「とにかくほんたうにさうだらうかね。それとも君の友達の、夜鷹 がうそを云ったらうか。」

 梟はしばらくもぢもぢしてゐましたが、やっと一言、
「そいつはあだ名でさ。」とぶっ切ら棒に云って横を向きました。

「おや、あだ名かい。誰の、誰の、え、おい。猫ってのは誰のあだ 名だい。」

 梟はもう足を一寸枝からはづして、あげてお月さまにすかして見 たり、大へんこまったやうでしたが、おしまひ仕方なしにあらん限 り変な顔をしながら、
「わたしのでさ。」と白状しました。

「さうか、君のあだ名か。君のあだ名を猫といったのかい。ちっと も猫に似てないやな。」

 なあにまるっきり猫そっくりなんだと思ひながら、私はつくづく 梟の顔を見ました。

 梟はいかにもまぶしさうに、眼をぱちぱちして横を向いて居りま したが、たうたう泣き出しさうになりました。私もすっかりあわて ました。下手にからかって、梟に泣かれたんでは、全く気の毒でし たし、第一折角あんなに機嫌よく、私にはなしかけたものを、ひや かしてやめさせてしまふなんて、あんまり私も心持ちがよくありま せんでした。

「じっさい鳥はさまざまだねえ。
 はじめは形や声だけさまざまでも、はねのいろはみんな同じで白 かったんだねえ。それがどうして今のやうに、みんな変ってしまっ たらう。尤も鷺や鵠は、今でもからだ中まっ白だけれど、それは変 らなかったのだらうねえ。」

 梟は私が斯う云ふ間に、だんだん顔をこっちへ直して、おしまひ ごろはもう頭をすこしうごかしてうなづきながら、私の云ふのに調 子をとってゐたのです。

「それはもう立派な訳がございます。
 ぜんたいみんなまっ白では、
 ずいぶん間ちがひなども多ございました。
 たとへばよく雉子や山鳥などが、うしろから
『四十雀さん、こんにちは。』とやりますと、変な顔をしながらだ まって振り向くのがひわだったり、小さな鳥どもが木の上にゐて、 『ひわさん、ゐらっしゃいよ。』なんて遠くから呼びますのに、そ れが頬白で自分よりもひわのことをよく思ってゐると考へて、憤っ てぷいっと横へ外れたりするのでした。

 実際感情を害することもあれば、用事がひどくこんがらかって、 おしまひはいくら禿鷲コルドンさまのご裁判でも、解けないやうに なるのだったと申します。」

「いかにも、さうだね、ずいぶん不便だね。でそれからどうなった の。」

(ああ、あの楢の木の葉が光ってゆれた。たゞ一枚だけどうしてゆ れたらう。)私はまるで別のことを考へながら斯うふくらふに聴き ました。ところが梟はよろこんでぼつぼつ話をつゞけました。

「そこでもうどの鳥も、なんとか工風をしなくてはとてもいけない、 こんな工合ぢゃ鳥の文明は大ていこゝらでとまってしまふと、口に 出しては云ひませんでしたが、心の中では身にしみる位さう思ひつ ゞけてゐたのでございます。」

「うんさうだらう。さうなくちゃならないよ。僕らの方でもね、少 し話はちがふけれども、語について似たやうなことがあるよ。で、 どうなったらう。」

「ところが早くも鳥類のこのもやうを見てとんびが染屋を出しまし た。」

 私はやっぱりとんびの染屋のことだったと思はず笑ってしまひま した。それが少うし梟に意外なやうでしたから、急いでそのあとへ つけたしました。

「とんびが染屋を出したかねえ。あいつはなるほど手が長くて染も のをつかんで壺に漬けるには持って来いだらう。」

「さうです。そしていったいとんびは大へん機敏なやつで勿論その 染屋だって全くのそろばん勘定からはじめましたにちがひありませ ん。いったい鳶は手が長いので鳥を染壺に入れるには大へん都合が やうございました。」

 あっ、私が染ものといったのは鳥のからだだった、あぶないこと を云ったもんだ、よくそれで梟が怒り出さなかったと私はひやひや しました。ところが梟はずんずん話をつゞけました。それといふの もその晩は林の中に風がなくて淵のやうにひそまり西のそらには古 びた黄金の鎌がかかり楢の木や松の木やみなしんとして立ってゐて それも睡ってゐないものはぢっと話を聴いてるやう大へんに梟の機 嫌がよかったからです。

「いや、もう鳥どものよろこびやうと云ったらございません。殊に も雀ややまがらやみそさざい、めじろ、ほゝじろ、ひたき、うぐひ すなんといふ、いつまでたっても誰にも見まちがはれるてあひなど は、きゃっきゃっ叫んだり、手をつないだりしてはねまわり、さっ そくとんびの染屋へ出掛けて行きました。」

 私も全くこいつは面白いと思ひました。

「いや、さうですか。なるほど。さうかねえ。鳥はみんな染めて貰 ひに行ったかねえ。」

「えゝ、行きましたとも。鷲や駝鳥など大きな方も、みんなのしの し出掛けました。『わしはね、ごくあっさりとやって貰ひたいぢゃ。』 とか、『とにかくね、あんまり悪どい色でなく、まあせいぜい鼠い ろぐらゐで、ごく手ぎわよくやって呉れ』とかいろいろ注文がちが って居ました。鳶ははじめは自分も油が乗ってましたから、頼まれ たのはもう片っぱしから、どんどんどんどん染めました。

 川岸の赤土の崖の下の粘土を、五とこ円くほりまして、その中に 染料をとかし込み、たのまれた鳥をしっかりくわいて、大股に足を ひらき、その中にとっぷりと漬けるのでした。どうもいちばん染め にくく、また見てゐてもつらさうなのは、頭と顔を染めることでし た。頭はどうにか逆まにして染めるのでしたが、顔を染めるときは くちばしを水の中に入れるのでしたから、どの鳥もよっぽど苦しい やうでした。

 うっかり息を吸ひ込まうもんなら、胃から腸からすっかりまっ黒 になったり、まっ赤になったりするのでしたから、それはそれは気 をつけて、顔を入れる前には深呼吸のときのやうに、息をいっぱい に吸ひ込んで、染まったあとではもうとても胸いっぱいにたまった 悪い瓦斯をはき出すといふあんばいだったさうです。それでも小さ い鳥は、肺もちいさく、永くこらえて居れませんでしたから、あわ てゝ死にさうな声を出して顔をあげたもんだと申します。こんなの はもちろん顔が染まりません。たとえばめじろは眼のまはりが染ま らず、頬じろは両方の頬が染まって居りません。」

 私はこゝらで一つ野次ってやらうと思ひました。

「ほう、さうだらうか。さうだらうか。さうだらうかねえ。私はめ じろや頬じろは、自分からたのんであの白いとこは染めなかったの だらうと思ふよ。」

 梟は少しあわてましたが、ちょったうしろの林の奥の、くらいと ころをすかして見てから言ひました。

「いゝえ、そいつはお考ひちがひです。たしかに肺の小さなためで す。」

 こゝだと私は思ひました。

「さうするとどうしてあんなにめじろも頬白も、きちんと両方おん なじ形で、おんなじ場所に白いかたが残ってゐるだらうね。あんま り工合がよすぎるよ。息がつゞかないでやめたもんなら、片っ方は 眼のまわり、あとはひたいの上とかいふ工合に行きさうなもんだね え。」

 梟はしばらく眼をつむりました。月光は鉛のやうに重くまた青か ったのです。それからやっと眼をあいて、少し声を低くして云ひま した。

「多分両方べつべつに染めましたでせう。」

 私は笑ひました。

「両方別々なら尚更おかしいぢゃないかねえ。」

 梟はもうけろっと澄まして答へました。

「おかしいことはありません。肺の大さははじめもあとも同じです から、丁度同じころに息が切れるのです。」

「ふん、さうだらう。」私は理くつは尤もだ、うまく畜生遁げたな と心のうちで思ひました。

「こんな工合で。」梟は云ひかけてぴたっとやめました。どうも私 にいまやられたのが、しゃくにさわってあともう言ひたくないやう でした。すると今度は又私が、梟にすまないやうな気になりました。 そこで言ひました。

「そんな工合でだんだんやって行ったんだねえ。そして鶴だの鷺だ のは、結局染めなかったんだねえ。」

「いゝえ。鶴のはちゃんと注文で、自分の好みの注文で、しっぽの はじだけぽっちょり黒く染めて呉れと云ふのです。そしてその通り 染めました。」

 梟はにやにや笑ひました。私は、さっきひとの云ったことを、う まく使ひやがったなとは思ひましたが、元来それは梟をよろこばせ やうと思って云ったことですから、私もだまってうなづきました。

「ところがとんびはだんだんいゝ気になりました。金もできたし気 ぐらゐもひどく高くなって来て、おれこそ鳥の仲間では第一等の功 労者といふやうな顔をして、なかなか仕事もしなくなりました。尤 も自分は青と黄いろで、とても立派な縞に染めて大威張りでした。

 それでもいやいや日に二つ三つはやってましたが、そのやり方も ごく大ざっぱになって来て、茶いろと白と黒とで、細いぶちぶちに して呉れと頼んでも、黒は抜いてしまったり、赤と黒とで縞にして 呉れと頼んでも、燕のやうにごく雑作なく染めてしまったり、実際 なまけ出したのでした。尤もそのときは残ったものもわづかでした。 烏と鷺とはくてふとこの三疋だけだったのです。

 烏は毎日でかけて行って、今日こそ染めて貰ひたい今日こそ染め て貰ひたいとしきりにうるさくせつきました。

 明日にしろよ、明日にしろよ、と鳶がいつでも云ひました。それ がいつまでも延びるのです。

 烏が怒って、たうたうある日、本気に談判をしたのです。

『一体どう云ふ考だい。染屋と看板がかけてあるからやって来るん だ。染屋をよすならきちんとやめてしまふがいゝ。何日たっても明 日来い明日来いぢゃもう承知ができない。染めるんならもうきっと 今すぐやって呉れ。どっちもいやならおれも覚悟があるから。』

 鳶はその日も眼を据えて朝から油を呑んでゐましたが斯う開き直 られては少し考へました。染屋をやめても、金には少しも困らんが、 たゞその名前がいたましい。やめたくもない。けれどもいまごろか ら稼ぎたくもないしと考へながらとにかく斯う云ひました。

『ふん、さうだな。一体どう云ふに染めてほしいのだ。』烏は少し 怒りをしづめました。

『黒と紫で大きなぶちぶちにしてお呉れ。友禅模様のごくいきなの にしてお呉れ。』

 とんびがぐっとしゃくにさわりました。そしてすぐ立ちあがって 云ひました。

『よし、染めてやらう。よく息を吸ひな。』

 烏もよろこんで立ちあがり、胸をはって深く深く息を吸ひました。

『さあいゝか。眼をつぶって。』とんびはしっかり烏をくわいて、 墨壺の中にざぶんと入れました。からだ一ぱい入れました。烏はこ れでは紫のぶちができないと思ってばたばたばたばたしましたがと んびは決してはなしませんでした。そこで烏は泣きました。泣いて わめいてやっとのことで壺からあがりはしましたがもうそのときは まっ黒です。烏は怒ってまっくろのまま染物小屋をとび出して、仲 間の鳥のところをかけまはり、とんびのひどいことを云ひつけまし た。ところがそのころは鳥も大ていはとんびをしゃくにさわってま したから、みな一ぺんにやって来て、今度はとんびを墨つぼに漬け ました。鳶はあんまり永くつけられたのでたうたう気絶をしたので す。鳥どもは気絶のとんびを墨のつぼから引きあげて、どっと笑っ てそれから染物屋の看板をくしゃくしゃに砕いて引き揚げました。

 とんびはあとでやっとのことで、息はふき返しましたが、もうか らだ中まっ黒でした。

 そして鷺とはくてふは、染めないまゝで残りました。」

 梟は話してしまって、しんと向ふのお月さまをふり向きました。

「さうかねえ、それでよくわかったよ。さうしてみると、おまえな んかはまあ割合に早く染めて貰ってよかったねえ、なかなか細く染 まってゐるし。」

 私は斯う言ひながらもう立ちあがりその水銀いろの重い月光と、 黒い木立のかげの中を、ふくらふとわかれて帰りました。