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二人の役人

 その頃の風穂の野はらは、ほんたうに立派でした。

 青い萱や光る茨やけむりのやうな穂を出す草で一ぱい、それにあ ちこちには栗の木やはんの木の小さな林もありました。

 野原は今は練兵場や粟の畑や苗圃などになってそれでも騎兵の馬 が光ったり、白いシャツの人が働いたり、汽車で通ってもなかなか 奇麗ですけれども、前はまだまだ立派でした。

 九月になると私どもは毎日野原に出掛けました。殊に私は藤原慶 次郎といっしょに出て行きました。町の方の子供らが出て来るのは 日曜日に限ってゐましたから私どもはどんな日でも初蕈や栗をたく さんとりました。ずゐぶん遠くまでも行ったのでしたが日曜には一 層遠くまで出掛けました。

 ところが、九月の末のある日曜でしたが、朝早く私が慶次郎をさ そっていつものやうに野原の入口にかかりましたら、一本の白い立 札がみちばたの栗の木の前に出てゐました。私どもはもう尋常五年 生でしたからすらすら読みました。

「本日は東北長官一行の出遊につきこれより中には入るべからず。 東北庁」

 私はがっかりしてしまひました。慶次郎も顔を赤くして何べんも 読み直してゐました。

「困ったねえ、えらい人が来るんだよ。叱られるといけないからも う帰らうか。」私が云ひましたら慶次郎は少し怒って答へました。

「構ふもんか、入らう、入らう。こゝは天子さんのとこでそんな警 部や何かのとこぢゃないんだい。ずうっと奥へ行かうよ。」

 私もにはかに面白くなりました。

「おい、東北長官といふものを見たいな。どんな顔だらう。」

「鬚もめがねもあるのさ。先頃来た大臣だってさうだ。」

「どこかにかくれて見てやうか。」

「見てやう。寺林のとこはどうだい。」

 寺林といふのは今は練兵場の北のはじになってゐますが野原の中 でいちばん奇麗な所でした。はんのきの林がぐるっと輪になってゐ て中にはみぢかいやはらかな草がいちめん生えてまるで一つの公園 地のやうでした。

 私どもはそのはんのきの中にかくれてゐやうと思ったのです。

「さうしやう。早く行かないと見つかるぜ。」

「さあ走ってかう。」

 私どもはそこでまるで一目散にその野原の一本みちを走りました。 あんまり苦しくて息がつけなくなるととまって空を向いてあるき又 うしろを見てはかけ出し、走って走ってたうたう寺林についたので す。そこでみちからはなれてはんのきの中にかくれました。けれど も虫がしんしん鳴き時々鳥が百疋も一かたまりになってざあと通る ばかり、一向人も来ないやうでしたからだんだん私たちは恐くなく なってはんのきの下の萱をがさがさわけて初茸をさがしはじめまし た。いつものやうにたくさん見附かりましたから私はいつか長官の ことも忘れてしきりにとって居りました。

 すると俄かに慶次郎が私のところにやって来てしがみつきました。 まるで私の耳のそばでそっと云ったのです。

「来たよ、来たよ。たうたう来たよ。そらね。」

 私は萱の間からすかすやうにして私どもの来た方を見ました。向 ふから二人の役人が大急ぎで路をやって来るのです。それも何だか みちから外れて私どもの林へやって来るらしいのです。さあ、私ど もはもう息もつまるやうに思ひました。ずんずん近づいて来たので す。

「この林だらう。たしかにこれだな。」

 一人の顔の赤い体格のいゝ紺の詰えりを着た方の役人が云ひまし た。

「うん、さうだ。間違ひないよ。」も一人の黒い服の役人が答へま した。さあ、もう私たちはきっと殺されるにちがひないと思ひまし た。まさかこんな林には気も付かずに通り過ぎるだらうと思ってゐ たら二人の役人がどこかで番をして見てゐたのです、万一殺されな いにしてももう縄られると私どもは覚悟しました。慶次郎の顔を見 ましたらやっぱりまっ青で唇まで乾いて白くなってゐました。私は 役人に縄られたときとった蕈を持たせられて町を歩きたくないと考 へました。そこでそっと慶次郎に云ひました。

「縄られるよ。きっと縄られる。きのこをすてやう。きのこをさ。」

 慶次郎はなんにも云はないでだまってきのこをはきごのまゝ棄て ました。私も篭のひもからそっと手をはなしました。ところが二人 の役人はべつに私どもをつかまへに来たのでもないやうでした。

 うらうろ木の高いところを見てゐましたしそれに林の前でぴたっ と立ちどまったらしいのでした。そしてしばらく何かしてゐました。 私は萱の葉の混んだ所から無理にのぞいて見ましたら二人ともメリ ケン粉の袋のやうなものを小わきにかゝえてその口の結び目を立っ たまゝ解いてゐるのでした。

「この辺でよからうな。」一人が云ひました。

「うん、いゝだらう。」も一人が答へたと思ふとバラッバラッと音 がしました。たしかに何か撒いたのです。私は何を撒いたか見たく て命もいらないやうに思ひました。こわいことはやっぱりこわかっ たのですけれども。

 役人どもはだんだん向ふの方へはんの木の間を歩きながらずゐぶ んしばらく撒いてゐましたが俄かに一人が云ひました。

「おい、失敗だよ。失敗だ。ひどくしくじった。君の袋にはまだ沢 山あるか。」

「どうして? 林がちがったかい。」も一人が愕いてたづねました。

「だって君、これは何といふ木かしらんが栗の木ぢゃないぜ、途方 もないとこに栗の実が落ちてちゃ、ばれるよ。」

 も一人が落ちついた声で答へました。

「ふん、そんなことは心配ないよ、はじめから僕は気がついてるん だ。そんなことまで何のかんの云ふもんか。どっから来たらうって 云ったら風で飛ばされて参りましたでせうて云やいゝや。」

「そんなわけにも行くまいぜ。困ったな、どこか栗の木の下へまか う。あ、うまい、こいつはうまい。栗の木だ。こいつから落ちたと いふことにすりゃいゝな。あゝ助かった。おい、こゝへ沢山まいて 置かう。」

「もちろんだよ。」

 それからばらっばらっと栗の実が栗の木の幹にぶっつかったりは ね落ちたりする音がしばらくしました。私どもは思はず顔を見合せ ました。もう大丈夫役人どもは私たちを殺しに来たのでもなく、私 どもの居ることさへも知らないことがわかったのです。まるで世界 が明るくなったやうに思ひました。

 遁げるならいまのうちだと私たちは二人一諸に思ったのです。そ の証拠には私たちは一寸眼を見合せましたらもう立ちあがってゐま した。それからそおっと萱をわけて林のうしろの方へ出やうとしま した。すると早くも役人の一人が叫んだのです。

「誰か居るぞ。入るなって云ったのに。」

「誰だ。」も一人が叫びました。私たちはすっかり失策ってしまっ たのです。ほんたうにばかなことをしたと私どもは思ひました。

 役人はもうがさがさと向ふの萱の中から出て来ました。そのとき 林の中は黄金いろの日光で点々になってゐました。

「おい、誰だ、お前たちはどこから入って来た。」紺服の方の人が 私どもに云ひました。

 私どもははじめまるで死んだやうになってゐましたがだんだん近 くなって見ますとその役人の顔はまっ赤でまるで湯気が出るばかり 殊に鼻からはぷつぷつ油汗が出てゐましたので何だか急にこはくな くなりました。

「あっちからです。」私はみちの方を指しました。するとその役人 はまじめな風で云ひました。

「あゝ、あっちにもみちがあるのか。そっちへも制札をして置かな かったのは失敗だった。ねえ、君。」と云ひながらあとからしなび たメリケン粉の袋をかついで来た黒服に云ひました。

「うん、やっぱり子供らは入ってるねえ、しかし構はんさ。この林 からさえ追ひ出しとけぁいゝんだ。おい、お前たちね、今日はこゝ へ非常なえらいお方が入らっしゃるんだから此処に居てはいけない よ。野原に居たかったら居てもいゝからずうっと向ふの方へ行って しまってこゝから見えないやうにするんだぞ。声をたてゝもいけな いぞ。」

 私たちは顔を見合せました。そしてだまって籠を提げて向ふへ行 かうとしました。

 慶次郎がぽいっとおじぎをしましたから私もしました。紺服の役 人はメリケン粉のからふくろを手に団子のやうに捲きつけてゐまし たが少し屈むやうにしました。

 私たちは行かうとしました。すると黒服の役人がうしろからいき なり云ひました。

「おいおい。おまへたちはこゝでその蕈をとったのか。」

 又かと私はぎくっとしました。けれどもこの時もどうしても「い ゝえ。」と云へませんでした。慶次郎がかすれたやうな声で「はあ。」 と答へたのです。すると役人は二人とも近くへ来て籠の中をのぞき ました。

「まだあるだらうな。どこかこゝらで、沢山ある所をさがして呉れ ないか。ごほうびをあげるから。」

 私たちはすっかり面白くなりました。

「まだ沢山ありますよ。さがしてあげませう。」私が云ひましたら 紺服の役人があわてゝ手をふって叫びました。

「いやいや、とってしまっちゃいけない、たゞある場所をさがして 教へてさえ呉れればいゝんだ。さがしてごらん。」

 私と慶次郎とはまるで電気にかかったやうに萱をわけてあるきま した。そして私はすぐ初蕈の三つならんでる所を見附けました。

「ありました。」叫んだのです。

「さうか。」役人たちは来てのぞきました。

「何だ、ただ三つぢゃないか。長官は六人もご家族をつれていらっ しゃるんだ。三つぢゃ仕方ない、お一人十づつとしても六十無くち ゃだめだ。」

「六十ぐらゐ大丈夫あります。」慶次郎が向ふで袖で汗を拭きなが ら云ひました。

「いや、あちこちちらばったんぢゃさがし出せない。二とこぐらゐ に集まってなくちゃ。」

「初蕈はそんなに集まってないんです。」私も勢がついて言ひまし た。

「ふうん、そんならかまはないからおまえたちのとった蕈をそこら へ立てゝ置かうかな。」

「それでいゝさ。」黒服の方が薄いひげをひねりながら答へました。

「おい、お前たちの篭の蕈をみんなよこせ。あとでごほうびはやる からな。」紺服は笑って云ひました。私たちはだまって篭を出した のです。二人はしゃがんで篭を倒にして数を数へてから小さいのは みんな又篭に戻しました。

「丁度いゝよ、七十ある。こいつをこゝらへ立ててかう。」

 紺服の人はきのこを草の間に立てやうとしましたがすぐ傾いてし まひました。

「あゝ、萱で串にしておけばいゝよ。そら、こんな工合に。」黒服 は云ひながら萱の穂を一寸ばかりにちぎって地面に刺してその上に きのこの脚をまっすぐに刺して立てました。

「うまい、うまい、丁度いゝ、おい、おまへたち、萱の穂をこれ位 の長さにちぎって呉れ。」

 私たちはとうとう笑ひました。役人も笑ってゐました。間もなく 役人たちは私たちのやった萱の穂をすっかりその辺に植えて上にみ んな蕈をつき刺しました。実に見事にはなりましたが又おかしかっ たのです。第一萱が倒れてゐましたしきのこのちぎれた脚も見えて ゐました。私どもは笑って見ていますと黒服の役人がむづかしい顔 をして云ひました。

「さあ、お前たちもう行って呉れ、この袋はやるよ。」

「うん、さうだ、そら、ごほうびだよ。」二人はメリケン粉の袋を 私たちに投げました。

 そんなもの要らないと私たちは思ひましたが役人が又まじめにな って恐くなりましたからだまって受け取りました。そして林を出ま した。林を出るときちょっとふりかへって見ましたら二人がまっす ぐに立ってしきりにそのこしらえた蕈の公園をながめてゐるやうで したが間もなく
「だめだよ、きのこの方はやっぱりだめだ。もし知れたら大へんだ。」

「うん、どうもあぶないと僕も思った。こっちは止さう。とってし まはう。その辺へかくして置いてあとで我われがとったといふこと にしてお嬢さんにでも上げればいゝぢゃないか。その方が安全だよ。」 といふのがはっきり聞へました。私たちは又顔を見合せました。

 そして思わずふき出してしまひました。

 それから一目散に遁げました。

 けれどももう役人は追って来ませんでした。その日の晩方おそく 私たちはひどくまはりみちをしてうちへ帰りましたが東北長官はひ るころ野原へ着いて夕方まで家族と一諸に大へん面白く遊んで帰っ たといふことを聞きました。その次の年私どもは町の中学校に入り ましたがあの二人の役人にも時々あひました。二人はステッキをふ ったり包みをかゝえたり又競馬などで酔って顔を赤くして叫んだり してゐました。私たちはちゃんとおぼえてゐたのです。けれども向 ふではいつも、どうも見たことのある子供だが思い出せないといふ やうな顔をするのでした。