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毒蛾

 私は今日のひるすぎ、イーハトブ地方への出張から帰ったばかり です。私は文部局の巡回視学官ですから、どうしても始終出張ばか りしてゐます。私が行くと、どこの学校でも、先生も生徒も、大へ ん緊張します。

 さて、今度のイーハトブの旅行中で、私は大へんめづらしいもの を見ました。新聞にも盛んに出てゐましたが、あの毒蛾です、あれ が実にひどくあの地方に発生したのです。

 殊に烈しかったのは、イーハトブの首都のマリオです。私が折鞄 を下げて、マリオの停車場に下りたのは、丁度いまごろ、灯がやっ とついた所でしたが、ホテルへ着いて見ると、この暑いのに、窓が すっかり閉めてあるのです。マリオは、こゝから三百里も北ですか ら、よほど涼しい訳ですが、やっぱり仲々蒸し暑いですからね、私 は給仕に、「おいどうしたんだ。窓をあけたらいゝぢゃないか。」 と云ったんです。すると給仕はてかてかの髪を一寸撫でて、
「はい、誠にお気の毒でございますが、当地方には、毒蛾がひどく 発生して居りまして、夕刻からは窓をあけられませんのでございま す。只今、扇風機を運んで参ります。」と云ったのでした。

 なるほど、さう云って出て行く給仕を見ますと、首にまるで石の 環をはめたやうな厚い繃帯をして、顔もだいぶはれてゐましたから きっと、その毒蛾に噛まれたんだと、私は思ひました。ところが、 間もなく隣りの室で、給仕が客と何か云ひ争っているやうでした。 それが仲々長いし烈しいのです。私は暑いやら疲れたやら、すっか りむしゃくしゃしてしまひましたので、今のうち一寸床屋へでも行 って来やうと思って室を出ました。そして隣りの室の前を通りかゝ りましたら、扉が開け放してあって、さっきの給仕がひどく悄気て 頭を垂れて立ってゐました。向ふには、髪もひげもまるで灰いろの、 肥ったふくらふのやうなおぢいさんが、安楽椅子にぐったり腰かけ て、扇風機にぶうぶう吹かれながら、
「給仕をやってゐながら、一通りのホテルの作法も知らんのか。」 と頬をふくらして給仕を叱りつけてゐました。私は、ははあ扇風機 のことだなと思ひながら、苦笑ひをしてそこを通り過ぎやうとしま すと、給仕がちょっとこっちを向いて、いかにも申し訳けないとい ふやうに眼をつぶって見せました。私はそれですっかり気分がよく なったのです。そして、どしどし階段を踏んで、通りにり ました。

 なるほど、毒蛾のことがわかって町をあるくと、さっき停車場か らホテルへ来る途中、いろいろ変に見えたけしきも、すっかりもっ ともと思はれたのです。第一、人道にたくさんたき火のあとのある こと、第二繃帯をしたり白いきれで顔を擦ったりして歩く人の多い こと、第三並木のやなぎに石油ラムプがぶらさがってゐることなど です。私は一軒の床屋に入りました。マリオの町だなんて、仲々大 きな床屋がありますよ。向側の鏡が、九枚も上手に継いであって、 店が丁度二倍の広さに見えるやうになって居り、糸杉やこめ栂の植 木鉢がぞろっとならび、親方はもちろん理髪アーティストで、外に もアーティストが六人もゐるんですからね、殊に技術の点になると、 実に念入りなもんでした。

「おくしはこの通りの型でよろしうございますか。」私が鏡 の前の白いきれをかけた上等の椅子に座ったとき、一人のアーティ ストが私にたづねました。

「えゝ。」私は外のことを考へながらぼんやり返事をしました。す るとそのアーティストは向ふで手のあいている二人のアーティスト を指で招きながら云ひました。

「どうだらう。お客さまはこの通りの型でいゝと仰っしゃるが、君 たちの意見はどうだい。」

 二人は私のうしろに来て、しばらくぢっと鏡にうつる私の顔を見 てゐましたが、そのうち一人のアーティストが、白服の腕を胸に組 んで答へました。

「さあ、どうかね、お客さまのお顎が白くて、それに円くて、大へ ん温和しくいらっしゃるんだから、やはりオールバックよりはネオ グリークの方が調和がいゝぢゃないかな。」

「うん。僕もさう思ふね。」も一人も同意しました。私の係りのア ーティストがもちろんといふやうに一寸笑って、私に申しました。

「いかゞでございます、たゞいまのおくしの型よりは、ネオ グリークの方がお顔と調和いたしますやうでございますが。」

「さうですね、ぢゃさう願ひませうか。」私も叮寧に云ひました。 それはこの人たちがみんな芸術家なからです。

 さて、私の頭はずんずん奇麗になり、気分も大へん直りました。 これなら、今夜よく寝んで、あしたはマリオ農学校、マリオ工学校、 マリオ商学校、三つだけ視て歩いても大丈夫だと思って、気もちよ く青い植木鉢や、アーティストの白い指の動くのや、チャキチャキ 鳴る鋏の銀の影をながめて居りました。

 すると俄かに私の隣りの人が、
「あ、いけない、いけない、たうたうやられた。」とひどく高い声 で叫んだのです。

 びっくりして私はそっちを見ました。アーティストたちもみな馳 せ集ったのです。その叫んだ人は、たしかマリオ競馬会の会長か、 幹事か技師長かだったでせうがひげを片っ方だけ剃った立派な紳士 でした。どうしてその人が競馬の何かだといふことがわかったかと 云ひますと、実はその人の胸に蹄鉄の形の徽章のついてゐたのを、 さっき私は椅子にかける前ちゃんと見たのです。とにかくその人は、 全く怖ろしさうに顔をゆがめてゐました。

「どこへさわりましたのですか。」たしかに親方のアーティストら しい麻のモーニングを着た人が、大きなフラスコを手にしてみんな を押し分けて立ってゐました。そのうちに二三人のアーティストた ちは、押虫網でその小さな黄色な毒蛾をつかまへてしまひました。

「こゝだよ、こゝだよ。早く。」と云ひながら紳士は左の眼の下を 指しました。親方のアーティストは、大急ぎで、フラスコの中の水 を綿にしめしてその眼の下をこすりました。    

「何だいこの薬は。」紳士が叫びました。

「アムモニア二%液」と親方が落ち着いて答へました。

「アムモニアは利かないって、今朝の新聞にあったぢゃないか。」 紳士は椅子から立ちあがって親方に詰め寄りました。この紳士は桃 色のシャツでした。

「どの新聞でご覧です。」親方は一層落ちついて答へました。

「イーハトブ日日新聞だ。」

「それは間違ひです。アンモニアの効くことは県の衛生課長も声明 してゐます。」

「あてにならんさ。」

「さうですか。とにかく、だいぶ腫れて参ったやうです。」親方の アーティストは、少ししゃくにさわったと見えて、プイッとうしろ を向いて、フラスコを持ったまゝ向ふへ行ってしまひました。紳士 は
「弱ったなあ、あしたは僕は陸軍の獣医たちと大事な交際があるん だ。こんなことになっちゃ、まるで向ふの感情を害するだけだ。困 ったなあ。」と云ひながら、ずんずん赤くはれて行く頬を鏡で見て ゐました。向ふで親方がまだ腹が立ってゐると見えて、斯う云った のです。

「なあに毒蛾なんか、市中到る処に居るんだ。私の店だけに来たん じゃないんだ。毒蛾についちゃこっちに何の責任もないんだ。」

 紳士は、渋々、又椅子に座って、
「おい、早くあとをやってしまって呉れ早く。」と云ひました。そ して、しきりに変な形になって行く顔を気にしながら、残りの半分 のひげを剃らせてゐました。

 私の方のアーティストは、しきりに時計を見ました。そして無暗 に急ぎました。

 まるで私の顔などは、二十五秒ぐらゐで剃ってしまったのです。 剃刀がスキーをやるやうに滑るのです。その技術には全く感心しま したが、又よほど恐かったのです。

「さあお洗ひいたしませう。」

 私は、大理石の洗面器の前に立ちました。

 アーティストは、つめたい水でシャアシャアと私の頭を洗ひ時々 は指で顔もぬぐひました。

 それから、私は、自分で勝手に顔を洗ひました。そして、も一度 椅子にこしかけたのです。

 その時親方が、
「さあもう一分だぞ。電気のあるうちに大事なところは済ましちま え。それからアセチレンの仕度はいゝか。」

「すっかり出来てゐます。」小さな白い服の子供が云ひました。

「持って来い。持って来い。あかりが消えてからぢゃ遅いや。」親 方が云ひました。

 そこでその子供の助手が、アセチレン燈を四つ運び出して、鏡の 前にならべ、水を入れて火をつけました。烈しく鳴って、アセチレ ンは燃えはじめたのです。その時です。あちこちの工場の笛は一斉 に鳴り、子供らは叫び、教会やお寺の鐘まで鳴り出して、それから 電燈がすっと消えたのです。電燈のかはりのアセチレンで、あたり がすっかり青く変りました。

 それから私は、鏡に映ってゐる海の中のやうな、青い室の黒く透 明なガラス戸の向ふで、赤い昔の印度を偲ばせるやうな火が燃され てゐるのを見ました。一人のアーティストが、そこでしきりに薪を 入れてゐたのです。

「ははあ、毒蛾を殺す為ですね。」私はアーティストに斯う言ひま した。

「さやうでございます。」アーティストは、私の頭に、金口の瓶か ら香水をかけながら答へました。それからアーティストは、私の顔 をも一度よく拭って、それから戸口の方をふり向ひて、
「さあ、出来たよ、ちょっとみんな見て呉れ。」と云ひました。ア ーティストたちは、あるひは戸口に立ち、あるひはたき火のそばま で行って、外の景色をながめてゐましたが、この時大急ぎでみんな 私のうしろに集まりました。そして鏡の中の私の顔を、それはそれ は真面目な風で検べました。

「いゝやうだね。」アーティストたちは口口に言ひました。私はそ こで椅子から立ちました。銀貨を一枚払ひました。そしてその大き なガラスの戸口から外の通りに出たのです。

 外へ出て見て、私は、全くもう一度、変な気がして、胸の躍るの をやめることができませんでした。さうでせう、マリオの市のやう な大きな西洋造りの並んだ通りに、電気が一つもなくて、並木のや なぎには、黄いろの大きなランプがつるされ、みちにはまっ赤な火 がならび、そのけむりはやさしい深い夜の空にのぼって、カシオピ イアもぐらぐらゆすれ、琴座もおぼろにまたゝいたのです。 どうしてもこれは遥かの南国の夏の夜の景色のやうに思はれたので す。私はひとりホクホクしながら通りをゆっくり歩いて行きました。 いろいろな羽虫が本統にその火の中に飛んで行くのも私は見ました。 また、繃帯をしたり、きれを顔にあてたりしながら、まちの人たち が火をたいてゐるのも見ました。

 そのうちに、私は向ふの方から、高い鋭い、そして少し変な力の ある声が、私の方にやって来るのを聞きました。だんだん近くなり ますと、それは頑丈さうな変に小さな腰の曲ったおぢいさんで、一 枚の板きれの上に四本の鯨油蝋燭をともしたのを両手に捧げてしき りに斯う叫んで来るのでした。

「家の中の燈火を消せい。電燈を消してもほかのあかりを点けちゃ なんにもならん。家の中のあかりを消せい。」

 あかりをつけてゐる家があるとそのおぢいさんはいちいちその戸 口に立って叫ぶのでした。

「家の中のあかりを消せい。電燈を消してもほかのあかりをつけち ゃなんにもならん。家の中のあかりを消せい。」その声はガランと した通りに何べんも反響してそれから闇に消えました。

 この人はよほどみんなに敬はれてゐるやうでした。どの人もどの 人もみんな叮寧におぢぎをしました。おぢいさんはいよいよ声をふ りしぼって叫んで行くのでした。

「家の中のあかりを消せい。電燈を消してもほかのあかりをつけち ゃなんにもならん。家の中のあかりを消せい。いや、今晩は。」叫 びながら右左の人に挨拶を返して行くのでした。

「あの人は何ですか。」私は一人の町の人にたずねました。

「撃剣の先生です。」その人は答へました。

「あの床屋のアセチレンも消されるぞ。今度は親方も、とても敵ふ まい。」私はひとりでわらひました。それからみちを三四遍 きいて、ホテルに帰りました。室にはほんの小さな蝋燭が一本点い て、その下に扇風機が置いてありました。私は扇風機をかけ、気持 よく休み、それから給仕が来て「お食事は」とたづねましたので牛 乳を持って来て貰って、それを呑んでゐるうちに、電燈も又点きま したから、あしたの仕度を少しして、その晩は寝みました。

 次の朝、私はホテルの広場で、マリオ日日新聞を読みました。三 面なんかまるで毒蛾の記事で一杯です。

 その中に床屋で起ったやうなことも書いてありました。殊にアム モニアの議論のことまで出てゐましたから、私はもうてっきりあの 紳士のことだと考へました。きっと新聞記者もあの九つの椅子のど れかに腰掛けて、じっとあの問答をきいてゐたのです。また一面に はマリオ高等農学校の、ブンゼンといふ博士の、毒蛾に関する論文 が載ってゐました。

 それによると、毒蛾の鱗粉は顕微鏡で見ると、まるで槍の穂のや うに鋭いといふこと、その毒性は或ひは有機酸のためと云ふが、そ れ丈けとも思はれないといふこと、豫防法としては鱗粉がついたら、 まず強く擦って拭き取るのが一等だといふやうなことがわかるので した。

 さて私はその日は豫定の視察をすまして、夕方すぐに十里ばかり 南の方のハームキヤといふ町へ行きました。こゝには有名なコワッ ク大学校があるのです。

 ハームキヤの町でも毒蛾の噂は実に大へんなものでした。通りに はやはりたき火の痕もありましたし、電気会社には、まるで燈台で 使ふやうな大きなランプを、千燭の電燈の代りに高く高く吊してゐ るのも私は見ました。また辻々には毒蛾の記事に赤インクで圏点を つけたマリオの新聞もはられてゐました。けれども奇体なことは、 此の町に繃帯をしている人も、きれで顔を押へてゐる人も、又実際 に顔や手が赤くはれてゐる人も一人も見あたらないことでした。

 きっとこの町にはえらい医者が居て治療の法が進んでゐるんだと 私は思ひました。

 その晩、その町で電燈が消え、たき火が燃されたことはすっかり 前の晩と同じでした。けれども電燈の長く消えてゐたこと、たき火 の盛んなこととてもマリオよりはひどかったのです。私は早く寝ん で、次の日朝早くからコワック大学校の視察に行きました。

 大学校は、やっぱり大学校で、教授たちも、巡回視学官の私など が行ったからと云って、あんまり緊張をするでもなし、少し失敬で はありましたが、まあ私はがまんをしました。

 それからだんだんまはって行って、その時は丁度十時頃でしたが、 一つの標本室へ入って行きましたら、三人の教師たちが、一つの顕 微鏡を囲んで、しきりにかはるがはるのぞいたり色素をデックグラ スに注いだりしてゐました。

 校長が、みんなを呼ばうとしたのを、私は手で止めて、そっとそ のうしろに行って見ました。やっぱり毒蛾の話です。多分毒蛾の鱗 粉を見てゐるのだと私は思ひました。

「中軸はあるにはありますね。」

「その中軸に、酸があるのぢゃないですか。」

「中軸が管になって、そこに酸があって、その先端が皮膚にささっ て、折れたとき酸が注ぎ込まれるといふんですか。それなら全く模 型的ですがね。」

「しかしさうでないとも云へないでせう。たゞ中軸が管になってゐ ることと、その軸に酸が入ってゐることが、証明されないだけです。」

「メチレンブリューの代りに、青いリトマスを使って見たらどうで すか。」

「さうですね。」一人が立って、リトマス液を取りに行かうとして、 私にぶっつかりました。

「文部局の巡回視学官です。」校長がみんなに云ひました。みんな は私に礼をしました。

「どうです。そのリトマスの反応を拝見したいものですが。」私は 笑って申しました。

 青いリトマス液が新らしいデックグラスに注がれました。

「顕著です。中軸だけ赤く変ってゐます。」その教授が云ひました。

「どれ拝見。」私もそれをのぞき込みました。

 全く槍のやうな形の、するどい鱗粉が、青色リトマスで一帯に青 く染まって、その中に中軸だけが暗赤色に見えたのです。

「いや、ありがたう。大へんないゝものを拝見しました。どうです。 学校にも大分被害者があったでせう。」私は云ひました。

「いゝえ。なあに、毒蛾なんて、てんでこの町には発生なか ったんです。昨夜、こいつ一疋見つけるのに、四時間もかかったの です。」

 一人の教授が答へました。

 そして私は大声に笑ったのです。